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AMD半定制:两大游戏主机只是开始

  北京时间2013年2月21日,索尼正式发布PS4。2013年5月22日,微软正式发布Xbox One。新一代家庭游戏主机大战正式打响。双雄争霸,看点极多:谁的规格更强大?谁的游戏更丰富?谁的技术更先进?谁的眼光更长远?

  而在硬件层面,更是发生了一件前所未有的大事。以往各家历代游戏主机,采用过各种各样的硬件方案,CPU、GPU等等类型繁多,但都是各自为战,而这一次,索尼、微软不约而同地采取了几乎完全一致的解决方案:AMD半定制APU芯片。

  APU加速处理器的概念已经诞生了好多年,实际产品也演化了好几代,逐步覆盖了桌面、笔记本、嵌入式、平板机、服务器、工作站等几乎各个领域,但是走入游戏主机这还是第一次,而且一下子就同时征服了两大主机。

  值得注意的是,PS4、Xbox One并没有简单地直接挪用已有的APU芯片,而是与AMD密切合作,定制了适合自己的专用方案,但本质上是相通的:都是SoC单芯片,都是Jaguar CPU架构的八核心,都是GCN架构的GPU图形核心。

AMD半定制:两大游戏主机只是开始

  那么,为什么两大巨头这么“心有灵犀”,都采用了定制的AMD半定制化芯片呢?

  首先是游戏主机的历史演变。

  在以往,游戏主机都是一个极为封闭的环境,从底层硬件,到系统服务,再到游戏软件,几乎都是完全在各自的圈子里打转,而且是和PC平台完全不同的两条路,但历史一再证明,搞封闭是没有前途的,是无法跟上时代变迁的。与此同时,PC平台也在不断发展进化,在游戏开发、运行方面也是日臻成熟,成了极好的游戏平台,并不逊于专门的游戏机,更关键的PC平台是完全开放的。

  以索尼、微软的眼光,自然不可能想不到这些,自然要从硬件到软件都做出相应的变革,向开放的PC靠拢。

  其次是AMD的独特优势。

  时至今日,能提供强大CPU、GPU的厂商已经没几家,而且大都不怎么完美:IBM Power早已经无心恋战,Intel CPU强大但是GPU前路漫漫,NVIDIA GPU上得了台面却又没有自己的CPU。当然了,可以采用Intel CPU加上NVIDIA GPU这种组合方案,历史上一直都是类似这样做的,但不是一家的硬件总是不能做到百分之百的“亲密无间”,况且如今整合是大势所趋。

  一圈下来,AMD就成了最好的选择:既有成熟的CPU,又有稳健的GPU,更有独特的APU,简直是不二之选。

  更关键的是,AMD不仅是唯一如此拥有完整平台的,在技术和软件方面也有不少优势:HSA异构系统架构得到了行业和众多巨头的一致认可和支持,异构计算不断成熟;Mantle技术比DirectX更进一步,可以更深入地挖掘GPU硬件性能潜力,和游戏主机的理念颇为相似;TrueAudio技术大大重视了一贯被轻视的游戏音频、音效,思路同样和游戏主机不谋而合(PS4就直接采纳了它)……

AMD半定制:两大游戏主机只是开始

  其实,游戏主机选择了AMD,AMD也选择了游戏,选择了游戏主机。

  上一代主机大战中,微软Xbox 360、任天堂Wii都使用了ATI GPU。AMD在收获了ATI之后,同样对图形技术、对游戏倾情投入。这一代游戏主机不仅完全吃下了PS4、Xbox One,任天堂的最新款Wii U虽然没有采用半定制化APU芯片,但其GPU图形单元同样来自AMD。这就是说,AMD已经在三大主机平台上实现了史无前例的GPU垄断。

  PC平台上AMD也是不遗余力。Radeon显卡一代代进步着;Gaming Evolved计划不断发展壮大,吸引了众多游戏开发商和游戏大作的加盟;Never Settle游戏捆绑项目接连升级,为游戏玩家送上了一个又一个福利。NVIDIA当年盛极一时的The Way已经完全被掩盖住了光芒。

  技术方面,AMD更是大胆地提出了Mantle API,在微软DirectX长期停滞不前、进步缓慢的时候自行深入挖掘GPU的更底层,更高效地释放硬件性能潜力,获得了大量游戏的支持。再加上无论PC还是游戏主机上都是基于AMD GCN架构的GPU图形单元,AMD可以说已经牢牢掌握了游戏开发方向的主动权,跨平台开发移植A也将变得无比轻松。

AMD半定制:两大游戏主机只是开始

  这一切,并不仅仅是AMD硬件的胜利,AMD技术的胜利,更是AMD新战略的胜利。

  在谋求转型的过程上,AMD试探了多条新思路,其中之一就是全新组建的“半定制业务”(Semi-Custom)。该部门于2013年5月初正式公开,也就是PS4发布之后、Xbox One发布之前。索尼新主机正是其第一个重大成果,8GB GDDR5作为统一寻址的系统内存/显存也是史上首次实现,微软新主机自然是另一个经典案例。

  所谓半定制,就是集成电路厂商提供多种不同规格的功能模块,按照客户的需求进行特定的组合,设计出为其专用的高效芯片。与之相对的是全定制,集成电路厂商完全根据自己的构想来进行芯片的设计,通用性佳,但客户只能直接使用,而不管其中的某些模块你是否需要。

  AMD的半定制业务就是基于其微处理器、图形核心、多媒体等领域丰富的知识产权(IP),并结合特定的客户IP,为客户定制开发独一无二的专属方案,提供超出标准产品的灵活性、差异化。

  AMD并不是第一个、也不是惟一一个做半定制业务的,但因其在IP方面的丰富性、理念的开放性,经营起来自然更加得心应手,而按照AMD的远景战略,半定制将成为其核心业务和主营方向。

  这无疑是个很适合AMD的策略。现如今是一个高度自由、灵活的社会,技术上也是如此,没有一招鲜吃遍天的说法。如果芯片厂商还是一味地自己“闭门造车”,试图打造强大的通用方案,既要消耗大量的资源,开发周期漫长,也无法满足需求各不同的众多客户。半定制则能更灵活地充分利用自己手中的IP资源,客户想要什么就来什么,从而做到有的放矢,期间也能得到来自客户的充分协助,促进合作关系。

  虽然迄今为止,公开的AMD半定制业务成果就这两台主机,但因为这种合作涉及到极高的保密度,即便有其他客户方案正在进行中,一时半会儿也不得而知(事实上到现在AMD都对PS4、Xbox One的定制芯片三缄其口),但是AMD已经明确表示,其半定制业务的目标范围非常广泛,涵盖游戏、机顶盒、智能电视、PC、平板机、服务器、高性能计算、基础架构应用等等各种领域。以AMD目前手中的资源,是完全有能力在这些方面都定制出足够好的芯片的。

AMD半定制:两大游戏主机只是开始

  最后,相信关注业界动态的朋友都会了解近期的这么几条新闻:AMD的桌面业务总部已经搬到中国北京,全力投入国内市场。微软Xbox One已经正式确认即将登陆中国内地,冰封多年的国内游戏机市场终于开始解冻了。AMD APU14创新大会将于5月15日在中国北京举行,这是该盛事首次降临国内。

  这几条消息看起来没有必然联系,但都传达着国内游戏市场即将进一步繁荣、AMD正把国内市场提高到前所未有战略高度的信号。相信在未来,AMD定制业务也会在国内不断开花结果,带来更多、更好的产品和体验,尤其是在游戏方面。■

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